ยานอวกาศ TESS นักล่าดาวเคราะห์นอกระบบ เพิ่งเดินทางออกจากโลกไปเมื่อวันที่ 18 เมษายน ขณะนี้ กำลังมุ่งหน้า ไปใช้ เทคนิคสลิงชอท โดยอาศัยแรงโน้มถ่วงของดวงจันทร์ เพื่อเหวี่ยงตัวเอง ไปที่วงโคจรเป้าหมาย ที่จะทำให้ยานนี้สามารถทำหน้าที่ ค้นหาดาวเคราะห์นอกระบบโดยการถ่ายภาพ ให้ครบพื้นที่ทั่วทรงกลมฟ้า

เมื่อวันที่ 17 พฤษภาคมที่ผ่านมา ขณะที่ยาน TESS อยู่ห่างดวงจันทร์ราว 8000 กิโลเมตร ก็ได้รับคำสั่งให้ทดสอบกล้องถ่ายภาพ1 ใน 4 ตัว ที่ติดตั้งอยู่ ด้านหน้าของยาน ภาพที่ได้จากการเปิดหน้ากล้องนาน 2 วินาที ก็คือภาพของอวกาศ ห้วงลึก ที่เต็มไปด้วยดาวฤกษ์จำนวนกว่า 2 แสนดวง โดยดาวสว่างที่ด้านล่างตรงกลางภาพนั้น ก็คือดาวเบต้าเซนทอรี่ ซึ่งเป็นดาวแฝดสาม ของเราออกไปราว 390 ปีแสง

ยาน TESS ได้รับการตั้งโปรแกรม ให้ใช้กล้องทั้ง 4 ตัว ถ่ายภาพ ให้ทวดทรงกลมฟ้า ซึ่งจะทำให้ได้ภาพ ใหญ่กว่าภาพที่ทดสอบมานี้กว่า 400 เท่า แต่ทั้งนี้ทั้งนั้น เป้าหมายของ TESS คือให้ ค้นหาระบบดาวที่มี ดาวเคราะห์บริวาร เป็นเนื้อหิน โดยมีขนาดใหญ่กว่าโลก แต่ต้องไม่ใหญ่จนเป็นดาวแก๊ส และต้องมีระยะห่าง จากโลกของเราในช่วง 30 ถึง 300 ปีแสง เท่านั้น

เห็นภาพดงวดาวจำนวนมากมายในภาพนี้แล้วคงอดเปรียบเทียบกับจำนวนดาวที่เรามองเห็นด้วยตาเปล่าบนฟ้ายามค่ำคืนไม่ได้ นี่หากโลกไม่มีชั้นบรรยากาศคอยรบกวนแบบดวงจันทร์ เราก็จะได้เห็นดาวจำนวนมากมายไม่น้อยกว่าที่ยาน TESS ถ่ายภาพมานี้ด้วยตาเปล่ายามค่ำคืนเช่นกัน

เรียบเรียงโดย @MrVop