ยานฮายาบูสะ 2 ขององค์การอวกาศญี่ปุ่นหรือ JAXA เป็นโครงการ 6 ปีเพื่อเก็บตัวอย่างจากดาวเคราะห์น้อยและเดินทางนำตัวอย่างกลับโลก ยานได้ขึ้นสู่อวกาศเมื่อเวลา 11:22 ของวันที่ 4 ธ.ค.57 ตามเวลาในประเทศไทย จากฐานยิง Tanegashima Space Center ในประเทศญี่ปุ่น ออกเดินทางราว 300 ล้านกิโลเมตรสู่เป้าหมาย นั่นคือดาวเคราะห์น้อย 1999 JUหรือที่ทางญี่ปุ่นเรียกว่า ดาวเคราะห์น้อย 162173 Ryugu ซึ่งตั้งชื่อตามวังมังกรที่ก้นทะเลในนิทานพื้นบ้านญี่ปุ่น อุระชิมะ ทาโร่ [うらしまたろ] โดยคาดว่าจะไปถึงในเดือนกรกฏาคม ปีนี้

หลังยานฮายาบูสะ 2 ไปถึงดาวเคราะห์น้อย 162173 Ryugu ยานจะโคจรรอบเป้าหมายเพื่อถ่ายภาพ จากนั้นก็จะทำการยิงหัวเจาะและปล่อยยานสำรวจขนาดเล็กลงไปก่อน ขั้นตอนสุดท้ายยานฮายาบูสะ 2จะลงจอดบนผิวดาวเคราะห์น้อยเพื่อเก็บตัวอย่างหินที่เจาะเอาไว้ และติตเครื่องยนต์มุ่งหน้ากลับโลก โดยคาดว่าจะกลับถึงโลกในปี 2563 เพื่อนำตัวอย่างหินที่เก็บได้กลับมาให้นักวิทยาศาสตร์ได้ทำการแยกแยะต่อไป

ยานฮายาบูสะ 2 ถูกออกแบบมาเพื่อลดปัญหาของยานรุนพี่นั่นคือยานฮายาบูสะ 1 ซึ่งแม้จะประสบผลสำเร็จเป็นยานลำแรกของโลกที่เก็บตัวอย่างดินหินจากดาวเคราะห์น้อย กลับมาส่งบ้านเกิดได้ แต่จำนวนที่ได้มายังน้อยไป ยานลำที่ 2 จึงเตรียมตัวที่จะเก็บตัวอย่างและสำรวจให้ได้ข้อมูลมากกว่าที่เคยได้มา

Illustration of OSIRIS-REx spacecraft at Bennu

Illustration of OSIRIS-REx spacecraft at Bennu

ปีนี้ยังมียานอีกลำที่จะไปสำรวจดาวเคราะห์น้อย เพราะฝั่ง NASA ก็มียานอวกาศ Osiris-Rex ที่ออกจากโลกไปตั้งแต่เดือนกันยายนปี 2559 และคาดว่าจะเดินทางไปถึงดาวเคราะห์น้อย  101955 Bennu ในเดือนสิงหาคมปีนี้ ยานนี้ก็ทำแบบเดียวกับของญี่ปุ่น คือจะเก็บตัวอย่างดินหินกลับมาส่งโลก คาดว่าจะกลับมาถึงในปี 2566

ถือเป็นปีแห่งการสำรวจและเก็บตัวอย่างจากดาวเคราะห์น้อยเลยทีเดียว

เรียบเรียงโดย @MrVop