เดินทางนานกว่า 9 ปี บัดนี้ ถึงเวลาเปิดเผยความลับของพลูโตแล้ว

b49e06f701a1be2f1ec9aa0501c227a895de013351144d414520c5e6e33b41c7_large

ดาวเคราะห์แคระพลูโต และบริวารทั้ง 5

ดาวเคราะห์แคระแฝด พลูโต (คู่กับชารอน) ที่เก็บงำความลับมานาน 85 ปีตั้งแต่วันที่ค้นพบ บัดนี้ใกล้ถึงเวลาที่เราจะได้รู้ความจริงของมันแล้ว

ยานนิวฮอไรซันส์ เดินทางออกจากโลกในปี 2006 ใช้เวลาเดินทางนานกว่า 9 ปีโดยมีภารกิจหลักที่แท้จริงคือสำรวจแถบไคเปอร์ ซึง่เป็นบริเวณวงแหวนรอบนอก (เรียกซะเหมือนชื่อถนน) ของระบบสุริยะ เป็นแถบดาวเคราะห์น้อยแถบที่ 2 ที่ล้อมระบบสุริยะอยู่ โดยวงแหวนรอบในหรือแถบดาวเคราะห์น้อยแถบแรกที่เราเคยรู้จักกันดีนั้น อยู่ระหว่างดาวอังคารกับดาวพฤหัส

loop_final

ภาพพลูโตและชารอน ผลงานยานนิวฮอไรซันส์เมื่อช่วงปลาย พ.ค. ต่อเนื่องต้น มิ.ย. ที่ผ่านมาจากระยะห่างกว่า 50 ล้านกิโลเมตร

นิวฮอไรซันส์ออกเดินทางจากโลกด้วยความเร็วหลุดพ้นจากระบบสุริยะที่ 58,536 กม/ชม ซึ่งถือเป็นครั้งแรกของยานอวกาศที่ทำได้แบบนี้ ยานใช้เวลาเพียงปีเดียว ก็สามารถเดินทางผ่านดาวพฤหัส (ก.พ.2007) วึ่งถือว่าเร็วไม่น่าเชื่อเมื่อเทียบกับยานในอดีตลำอื่น เช่น ยานกาลิเลโอ ที่กว่าจะเดินทางจากโลกถึงดาวพฤหัสต้องใช้เวลานานกว่า 6 ปี

และเมื่อผ่านไป 9 ปี ณ วันนี้ (24 มิ.ย.58) ยานนิวฮอไรซันส์อยู่ที่ระยะ 31.75 จากโลก (4.75 พันล้านกิโลเมตร) กำลังปรับทิศทางเพื่อบินผ่านพลูโตในวันที่ 14 ก.ค.58 ที่จะถึงนี้ เพื่อถ่ายภาพและเก็บข้อมูล จากนั้นจะบินผ่านชารอน และดวงจันทร์บริวารทั้ง 4 ดวงที่เหลือคือ นิกซ์ ไฮดรา เคอร์เบอรอส และ  สติกซ์

ทำไมถึงบินผ่าน ทำไมไม่ลงจอดหรือเข้าไปโคจรรอบ คำตอบคือไม่มียานลงจอดและไม่สามารถโคจรรอบได้เนื่องจากความเร็วมหาศาลขนาดนี้ไม่อาจ “เบรค” ให้ยานช้าลงได้ ไม่งั้นพลังงานทั้งหมดที่เก็บไว้ใช้ในแถบไคเปอร์จะหมดไม่มีเหลือ

และเนื่องจากระยะห่างมากมายขนาดนี้ หมายถึงห่างจากโลกเกิน 4 ชั่วโมงแสง (ความเร็วแสงที่เดินทางรอบโลกวินาทีนึงได้ 7 รอบครึ่ง ต้องเดินทางนานกว่า 4 ชั่วโมงกว่าจะไปถึงตำแหน่งที่ยานนิวฮอไรซันส์ อยู่เวลานี้ ) การบังคับยานแบบเรียลไทม์จึงเป็นไปไม่ได้ นักวิทยาศาสตร์ผู้รับผิดชอบโครงการต้องคำนวนและวางแผนการปรับมุมกล้องของยานให้ดีในจังหวะที่กำลังจะบินผ่านพลูโต ไม่งั้นคุณจะถ่ายภาพได้แต่อวกาศที่ว่างเปล่า

และวันนี้ คือการเริ่มนับถอยหลังไปสู่พรมแดนอวกาศที่ไม่เคยมียานลำใดย่างกรายไปถึงมาก่อน 14 ก.ค.นี้ รู้กัน

เรียบเรียงโดย @MrVop

ท่านสามารถหาตำแหน่งล่าสุดของยานนิวฮอไรซันส์ที่ โดยคลิ๊กที่นี่