ยานสำรวจ ออพพอร์ทูนิตี ของนาซาบนผิวดาวอังคาร กำลังพยายามเอาตัวรอดจากพายุฝุ่นที่มีขนาดใหญ่ที่สุดเท่าที่เคยพบมา

เวลานี้ นาซา่ขาดการติดต่อกับยาน “ออพพอร์ทูนิตี” ยานโรเวอร์สำรวจผิวดาวอังคารที่ทำงานมายาวนานกว่า 14 ปี ด้วยเหตุุที่เกิดมีพายุฝุ่นที่มีขนาดใหญ่โตมโหฬารกินพื้นที่กว้างกว่าทวีปอเมริกา

“ออพพอร์ทูนิตี” เป็นยานสำรวจคู่แฝดกับยาน “สปิริต” ทั้งคู่เดินทางไปถึงดาวอังคารเมื่อปี 2004 มีกำหนดทำงาน 3 เดือน แต่นาซาก็ต่ออายุให้ทำงานต่อไปเรื่อยๆอีกหลายปี เหตุเพราะอุปกรณ์ต่างๆเวลานั้นยังใช้ได้ดีอยู่

แตกต่างจากยานโรเวอร์ลำล่าสุด “คิวริออซิตี้” ที่มีระบบจ่ายไฟฟ้าจากพลังงานนิวเคลียร์ แต่ยาน “ออพพอร์ทูนิตี”  เป็นยานรุ่นเก่าที่อาศัยพลังงานจากแสงอาทิตย์เพียงอย่างเดียว

fig_32_dust

เปรียบเทียบกับยานคู่แฝดของมันคือยาน “สปิริต”  ที่ประสบปัญหาคล้ายกัน คือล้อไปติดในหลุมขยับไม่ได้ ต่อมาก็พลังงานหมดเพราะดาวอังคารเข้าสู่ฤดูหนาวทำให้แสงอาทิตย์สาดมาไม่ถึงจุดที่ยานติดหล่ม ยาน “สปิริต”   ขาดการติดต่อไปในเดือนมีนาคม ค.ศ. 2010

ดาวอังคารไม่มีน้ำ และอากาศเบาบางมาก พายุบนดาวอังคารจึงไม่เหมือนพายุบนโลกเรา พายุที่เกิดส่วนใหญ่จะเป็นพายุฝุ่น อาจเป็นลมงวงช้างลูกเล็กๆ แต่ที่กำลังเกิดเวลานี้คือพายุฝุ่นขนาดใหญ่ยักษ์ที่ครอบคุมพื้นที่กว้างใหญ่จนยานคิวริออซิตี้ที่สำรวจอยู่อีกฟากของดาวอังคารก็ยังมองเห็นพายุลูกนี้ แต่สำหรับยานสำรวจคิวริออซิตี้ พายุฝุ่นทรายไม่ว่าลูกไหนก็ไม่มีผลร้ายกับมัน เนื่องจากยานนั้นใช้พลังงานไฟฟ้าจากเครื่อง RTG (นิวเคลียร์) ไม่เหมือนเวลานี้ ที่  ยาน “ออพพอร์ทูนิตี” กำลังตกที่นั่งลำบากมาก พายุฝุ่นยักษ์บดบังท้องฟ้าจนมืดมิด (ดูภาพที่สอง) ทำให้แสงแดดส่องมาไม่ถึงแผงโซลาร์เซลของยาน พลังงานไฟฟ้าลดจาก 645 วัตต์เมื่อวันที่ 2 มิถุนายน อย่างรวดเร็วจนเหลือแค่ 22 วัตต์ เมื่อวันที่ 10 มิถุนายน สุดท้ายยานก็ขาดการติดต่อไป

นาซากำลังเฝ้าภาวนาให้พายุปีศาจนี้สลายตัวไปในเร็ววัน แล้วจะหาทางกู้คืนยาน  “ออพพอร์ทูนิตี” เท่าที่จะทำได้ แม้โอกาสมีน้อยมากแต่ทีมงานก็ยังไม่หมดหวัง

เรียบเรียงโดย @MrVop