เมื่อวันที่ 11 พ.ย.60 ที่ผานมา ทาง NASA ได้ทดสอบแบบ  free-flight test กับยาน Dream Chaser และผลการทดสอบผ่านฉลุย ยานสามารถบินตามกำหนดของ NASA และลงจอดได้ตามที่กำหนดไว้ในฐานทัพอากาศเอ็ดเวิร์ด แคลิฟอร์เนีย

Dream Chaser  เป็นยานอวกาศในลักษณะของ เครื่องบินอวกาศระดับวงโคจร (Orbital Space Plane) แบบเดียวกับยานขนส่งอวกาศ Space Shuttle ที่ปลดประจำการไปแล้ว เพียงแต่มีขนาดเล็กกว่ามาก คือ Dream Chaser มีขนาดยาวเพียง 9 เมตร ยาวเพียง ¼ ของยานขนส่งอวกาศเดิมเท่านั้น

Dream Chaser   บรรทุกนักบินอวกาศได้ 2-7  ขึ้นแนวตั้งและลงแนวนอน นั่นคือขึ้นสู่อวกาศโดยติดไปบนปลายจรวดสารพัดแบบ เช่น Atlas V, Ariane 5 หรือแม้แต่จรวด Falcon Heavy ของ SpaceX  เพื่อไปปฏิบัติภารกิจในวงโคจรระดับล่าง รวมทั้งส่งคนและส่งสัมภาระให้สถานีอวกาศ ISS ตัวยานสามารถใช้งานซ้ำได้ 15 เที่ยวบิน ติดตั้งเกราะกันความร้อนรุ่นใหม่ที่รื้อเปลี่ยนทั้งชุดแทนที่จะเปลี่ยนเป็นแผ่นๆเหมือน Space Shuttle ซึ่งทำให้มีความปลอดภัยมากกว่า อีกทั้ง Dream Chase ใช้ระยะทางวิ่งรันเวย์ลงจอดความยาว 2.4 กิโลเมตร ซึ่งเป็นระยะทางรันเวย์ที่สั้นมากกว่าที่ใช้ในเครื่องบินทั่วไปตามสนามบินด้วยซ้ำ ทำให้เราสามารถนำ Dream Chaser ลงจอดตามสนามบินพานิชย์ทั่วไปได้ทันที เชื้อเพลิงของเครื่องยนต์ยานใช้ไนตรัสออกไซด์ร่วมกับไฮด็อกซิลเทอร์มิเนเตดบิวทาไดอีน Hydroxyl-terminated polybutadiene (HTPB) เป็นผลให้สามารถติดและดับเครื่องยนต์ได้อย่างรวดเร็วแตกต่างจาดเชื้อเพลิงจรวดรุ่นเก่า และยังประหยัดกว่ามาก

Dream Chaser เป็นระบบขนส่งที่ NASA รอคอยความสำเร็จมานาน  NASA มีแผนจะใช้ยานนี้ส่งสัมภาระไปสู่สถานีอวกาศนานาชาติในปี 2019 และจากข้อมูลที่ได้จากการทดสอบครั้งนี้ก็จะนำไปปรับปรุงส่วนต่างๆของยาน โดยหากไม่มีอะไรเปลี่ยนแปลง Dream Chaser จะเข้าประจำการเต็มรูปแบบปี 2024 โดยในปีนั้นอาจมีการส่งสัมภาระถึง 6 เที่ยวบินสู่สถานีอวกาศโดยยานนี้

อ้างอิง https://www.nasa.gov/centers/armstrong/features/SNC_Dream_Chaser_Free_Flight.html
เรียบเรียงโดย @MrVop