หลังโครงการอะพอลโล 17 สิ้นสุดลงในปี 1972 มนุษย์ไม่เคยได้ออกไปในอวกาศไกลเกินวงโคจรรอบโลกอีกเลย และในอีก 8 ปีข้างหน้า จะเป็นครั้งแรกที่มนุษย์ได้ไปดวงจันทร์อีกรอบ

โครงการโอไรอัน คือสิ่งที่นาซาหมายหมั้นปั้นมือ ว่าจะกลายเป็นยานขนส่งอเนกประสงค์ในการส่งนักบินอวกาศไม่เกิน 4 คนออกไปปฏิบัติภารกิจหลากหลายชนิดตั้งแต่วงโคจรระดับต่ำรอบโลก ใช้ขึ้นลงสถานีอวกาศ (โดยไม่ต้องง้อรัซเซียอีกต่อไป) ตลอดไปจนถึงออกไปนอกวงโคจรโลก ไกลถึงดวงจันทร์ และเป้าหมายปลายสุดที่ตั้งใจไว้คือ ไปให้ถึงดาวอังคาร

ล่าสุดนาซาก็ได้ทดสอบยานนี้ซ้ำแล้วซ้ำอีกและได้ขออนุมัติทุนสำหรับโอไรอันไว้แล้ว โดยตั้งใจจะส่งนักบินอวกาศไปโคจรรอบดวงจัททร์ให้ได้ไม่เกินปี 2023 หรือ 8 ปีจากนี้ และหากทำสำเร็จ ก็จะถือเป็นครั้งแรกในรอบ 51 ปีที่มนุษย์โลกได้ออกไปสู่อวกาศระยะไกลอีกครั้ง หลังหยุดไปยาวนานตั้งแต่โครงการอะพอลโลสิ้นสุดลงในปี 1972

การไปดวงจันทร์ครั้งนี้แบ่งออกเป็น 2 เที่ยวบิน คือ EM-1 และ EM-2  (EM ย่อมาจาก Exploration Mission) โดย EM-1 จะส่งยานโอไรอันบังคับระยะไกลไร้คนขับไปโคจรรอบดวงจันทร์ก่อนเพื่อทดสอบระบบ คาดว่าจะทำได้ในปี 2018 หรือ 3 ปีจากนี้ และเที่ยวบิน EM-2 ค่อยส่งนักบินอวกาศเต็มความจุห้องนักบิน คือ 4 นาย ไปโคจรรอบดวงจันทร์โดยไม่ลงจอดจากนั้นก็บินกลับโลก

หากสำเร็จ เรื่องไปดาวอังคารก็ใกล้ความจริงขึ้นมาอีกเยอะ

อ้างอิง http://www.nasa.gov/press-release/nasa-completes-key-milestone-for-orion-spacecraft-in-support-of-journey-to-mars/
เรียบเรียงโดย @MrVop
*ภาพประกอบจากนาซา