เมื่อเวลา 02:00 ตามเวลาไทย วันที่ 16 ก.ค.58 นาซาจัดแถลงข่าวและเปิดเผยภาพชุดแรก 3 ภาพจากภารกิจบินเฉียดดาวพลูโตของยานนิวฮอไรซันส์เมื่อ 14 ก.ค. ที่ผ่านมา

หลังการรับสัญญาณยืนยันว่าสภาพการทำงานของยานเป็นปกติในช่วงเช้าของวันที่ 15 ก.ค. ตามวลาไทย นิวฮอไรซันส์ก็เริ่มส่งข้อมูลต่างๆที่เก็บมาได้จากช่วงที่ทำภารกิจบินเฉียดพลูโต รวมทั้งข้อมูลเกี่ยวกับตัวยานเองด้วย

CJ-lPorUAAIJMAL

ดวงจันทร์ไฮดรา

ภาพแรกคือไฮดรา ดวงจันทร์ 1 ใน 5 ดวงของดาวพลูโต มีสภาพบิดเบี้ยวค่อนข้างมากแตกต่างจากภาพที่นักดาราศาสตร์เคยคาดการณ์ไว้

CJ-mLPRUYAAPkS0

ดวงจันทร์ชารอน

ภาพที่สองที่ปรากฏในช่วงแถลงข่าวคือดวงจันทร์ชารอน ดวงจันทร์ขนาดใหญ่ที่สุดคู่หูฝาแฝดของดาวพลูโต นาซาตั้งชื่อเล่นให้พื้นผิวสีดำที่ขั้วเหนือของชารอนว่า มอร์ดอร์ ตามชื่อในนิยายลอร์ด ออฟ เดอะ ริงค์ ซึ่งยังไม่ใช่ชื่อที่ใช้เป็นทางการ

ขณะเดียวกันนาซาก็ตั้งชื่อเล่นพื้นผิวรูปหัวใจบนดาวพลูโตว่า “ทอมบอห์ เรจิโอ” เพื่อเป็นเกียรติแก่ผู้ค้นพบดาวดวงนี้ด้วย

ภาพที่สำคัญคือภาพสุดท้ายในการแถลงข่าว ภาพที่คมชัดของพื้นผิวดาวพลูโตบริเวณใกล้ขั้วใต้ ถ่ายโดยกล้อง LORRI บนยาน (ภาพจาก LORRI จะคมชัดมากแต่ไม่มีสี กล้องอีกตัวเป็นกล้องภาพสีคือ RALPH ที่ถ่ายภาพอีกครั้งแล้วนำมาประมวลผลเพื่อทราบสีที่แท้จริงในภายหลัง)

star1-

พื้นผิวของพลูโต

สิ่งที่พบในภาพถ่ายหลังสุดคือภูเขาน้ำแข็งสูงราว 11,000  ฟุตหรือ 3,350 เมตร รวมทั้งพื้นผิวดาวที่มองไม่เห็นหลุมอุกกาบาต นั่นแปลว่าพื้นผิวของดาวพลูโตยังมีกิจกรรมทางธรณีอยู่ หลุมอุกาบาตต่างๆจึงถูกกลบลบเลือนหายไป นอกจากนั้นยังพบว่าพื้นผิวของดาวพลูโตมีอายุน้อยมาก คือมีอายุเพียง 100 ล้านปี ถือว่าอ่อนเยาว์หากเทียบกับอายุของระบบสุริยะซึ่งหากนับถึงวันนี้ก็ปาเข้าไปใกล้ 4.6 พันล้านปีแล้ว

ข้อสงสัยอีกประการหนึ่งก็คือ การเกิดกิจกรรมทางธรณีวิทยาต้องใช้แหล่งความร้อน แต่ดาวพลูโตอยู่ห่างดวงอาทิตย์ชนิดไกลสุดกู่ แล้วแหล่งความร้อนนั้นมาจากไหน

ปัญหาเหล่านี้ยังต้องการข้อมูลที่นิวฮอไรซันส์กำลังส่งเพิ่มเติมมาเรื่อยๆเพื่อใช้ค้นหาคำตอบ

สำหรับตัวยานนิวฮอไรซันส์ ได้รายงานสภาพตัวเองว่าเหลือพลังงาน hydrazine ในถังเชื้อเพลิง 33 กก. สำหรับใช้ในการจุดระเบิดเครื่องยนต์เพื่อปรับทิศทางเพื่อมุ่งตรงไปสำรวจวัตถุ KBO ดวงต่อไปในแถบไคเปอร์ ซึ่งพลังงานนี้เหลือพอให้ใช้ครั้งเดียว ต้องมีการตัดสินใจว่าจะมุ่งตรงไปที่ดาวเคราะห์แคระดวงไหนเป็นเป้าต่อไป ระหว่างอีรีส ดาวเคราะห์แคระ ที่มีขนาดใหญ่ที่สุดในระบบสุริยะ หรือ รองแชมป์อันดับ 3 นั่นคือ มาคีมาคี (พลูโตนั้นใหญ่อันดับ 2)

หลังจากส่งข้อมูลการสำรวจมาโลกหมดแล้ว ปรับเส้นทางแล้ว ยานนิวฮอไรซันส์ จะเข้าระบบ “จำศีล” ระยะยาวอีกนานนับปี ขณะมุ่งสู่เป้าหมายถัดไปในแถบไคเปอร์อันไกลโพ้น

 

เรียบเรียงโดย @MrVop