ในจักรวาลของเรา กาแล็กซีต่างๆนั้น ไม่ได้อยู่กระจายทั่วไปในระยะห่างเท่าๆ กัน หากแต่อยู่รวมกันเป็นกลุ่มหรือเป็นกระจุก นักดาราศาสตร์เรียกกลุ่มของทางช้างเผือกและกาแล็กซีเพื่อนบ้านว่า กลุ่มท้องถิ่น (Local Group) ซึ่งมีขนาดประมาณ 4 ล้านปีแสง โดยมีกาแล็กซีทางช้างเผือกของเราซึ่งเป็นกาแล็กซีขนาดปานกลางเป็นสมาชิก นอกนั้นก็จะมีกาแล็กซีบริวารขนาดเล็กโคจรอยู่ใกล้เรา ได้แก่ เมฆแมกเจลแลนใหญ่  (Large Magellanic Cloud, LMC) ห่างจากกาแล็กซีของเราออกไป 160,000 ปีแสง และ เมฆแมกเจลแลนเล็ก  (Small Magellanic Cloud, SMC) ห่างจากกาแล็กซีของเราออกไป 200,000 ปีแสง (เราเรียก “เมฆ” เพราะเราเห็นเป็นเมฆของละอองดาวบนฟ้ายามค่ำคืน แต่จริงๆเป็นกาแล็กซีที่ประกอบด้วยดาวหลายร้อยล้านดวง)

ล่าสุดทีมนักดาราศาสตร์นำโดย Kathryn Neugent จากหอดูดาว Lowell ในอริโซนา พบว่ามีดาวหายากดวงหนึ่ง นั่นคือดาวยักษ์เหลืองที่มีชื่อว่า J01020100-7122208 กำลัง “วิ่งอย่างรวดเร็ว” ด้วยความเร็วราว 480,000 กิโลเมตรต่อชั่วโมง ข้ามผ่านดาวต่างๆในกาแล็กซีเมฆแมกเจลแลนเล็ก

อาการดาววิ่งแบบนี้เป็นอาการไม่ปกติ ทีมวิจัยเชื่อว่าน่าจะมีสาเหตุมาจากว่า ดาวยักษ์เหลือง J01020100-7122208 นั้นเคยเป็นสมาชิก 1 ใน 2 ดวงของระบบดาวฤกษ์คู่มาก่อน จนเมื่อราว 10 ล้านปีที่แล้ว ด าวคู่ของมันเกิดการระเบิดขึ้นเนื่องจากสิ้นอายุขัย หรือที่เรียกว่าเกิดมหานวดาราหรือซุปเปอร์โนวา ส่งแรงผลักให้ ดาวยักษ์เหลือง J01020100-7122208 พุ่งออกไปด้วยความเร็ว กลายเป็นดาวที่ กำลัง “วิ่งอย่างรวดเร็ว” ที่เห็นอยู่ทุกวันนี้

ที่ว่า “หายาก” ตามชื่อบทความนี้นั้นหมายถึง ดาวยักษ์เหลือง ซึ่งเป็นชนิดของดาวฤกษ์ที่มีจำนวนน้อยมากในจักรวาล ดาวยักษ์เหลืองมีจำนวนน้อยกว่าดาวยักษ์แดง ดาวยักษ์น้ำเงิน และยิ่งมีจำนวนน้อยกว่าดาวแคระสีต่างๆ มาก หากมองจากโลกในท้องฟ้ายามค่ำคืน มีดาวเพียง 2 ดวงเท่านั้นที่เป็นดาวยักษ์เหลือง นั่นคือดาวเหนือและดาวคาโนปุส ดาวยักษ์เหลืองมีอายุสั้นมาก นั่นคือมีอายุเพียงหลักแสนปีเท่านั้น (ดาวยักษ์อื่นอย่างน้อยก็ต้องมีอายุเป็น 10 ล้านปีขึ้นไป)

การค้นพบครั้งนีตีพิมพ์เผยแพร่ในวารสาร  The Astronomical Journal อ่านได้ที่ลิงค์นี้ arXiv.

อ้างอิง https://phys.org/news/2018-03-runaway-star-small-magellanic-cloud.html
ภาพวาดประกอบโดย Pasko maksim
เรียบเรียงโดย @MrVop