หลังภารกิจพุ่งเฉียดผ่านดาวพลูโตอันโด่งดังของยานนิวฮอไรซันส์ ภารกิจถัดไปคือดาวดวงใดในแถบไคเปอร์ นาซาได้ตกลงใจไว้แล้ว

nh-path

Path of NASA’s New Horizons spacecraft toward its next potential target, the Kuiper Belt object 2014 MU69, nicknamed “PT1” (for “Potential Target 1”) by the New Horizons team. NASA must approve any New Horizons extended mission to explore a KBO. Credits: NASA/JHUAPL/SwRI/Alex Parker

นอกขอบเขตวงโคจรของดาวพลูโต จะเป็นแถบวงแหวนของดาวเคราะห์น้อยจำนวนนับล้านดวง แถบวงแหวนนี้เรียกว่าไคเปอร์ มันดูคล้ายแถบดาวเคราะห์น้อยที่อยู่ระหว่างดาวอังคารกับดาวพฤหัส แต่ต่างกันตรงที่ดาวเคราะห์น้อยในแถบไคเปอร์นั้นโดนแสงอาทิตย์น้อยมากจากระยะทางที่ไกลลิบ มันจึงมีสภาพเป็นดินแดนอันหนาวเย็น และด้วยความที่มันก่อกำเนิดพร้อมระบบสุริยะทั้งหมด มันจึงมีอายุพอๆกับโลก และดวงอาทิตย์คือราวสี่พันหกร้อยล้านปี ทุกสิ่งที่เกิดตั้งแต่วันแรกๆควรจะทิ้งร่องรอยไว้ที่นั่น เพราะมันถูกรบกวนจากแสงและความร้อนน้อยมาก

ด้วยเหตุผลที่นักดาราศาสตร์อยากรู้สภาพการก่อกำเนิดของระบบสุริยะ ยานนิวฮอไรซันส์จึงมีหน้าที่ที่ถูกกำหนดมาตั้งแต่ตอนสร้างยาน ให้มุ่งหน้าไปสำรวจดินแดนอันไกลโพ้นและเย็นยะเยือกนี้หลังภาระกิจพลูโต

นิวฮอไรซ์ไม่ต้องพึงพลังงานแสงอาทิตย์ พลังงาน 2 ชนิดที่ใช้คือพลังงานไฟฟ้าสำหรับอุปกรณ์ มาจากเครื่อง RTG ที่จ่ายพลังงานได้หลายสิบปี ส่วนพลังงานขับเคลื่อนมาจากเชื้อเพลิงไฮดราซีนที่ไม่ค่อยได้ใช้ เพราะยานเดินทางมาด้วยความเร็วคงที่ๆสูงมาจากการผลักดันช่วงออกจากโลกเมื่อ 9 ปีที่แล้ว จะใช้พลังงานขับเคลื่อนก็เฉพาะเวลาที่ต้อง “เลี้ยว” เพื่อปรับทิศทางเท่านั้น

ทีมงานต้องการให้ยานนิวฮอไรซันส์สามารถทำงานไปนานๆ จึงหาทางให้ยานต้องเปลี่ยนทิศทางน้อยที่สุด เป้าหมายที่กำหนดไว้หลังภารกิจพลูโตจึงถูกกำหนดให้เป็นดาวเคราะห์น้อย 2014 MU69 

ดาวเคราะห์น้อยดวงนี้ ค้นพบโดยกล้องโทรทรรศน์อวกาศฮับเบิ้ลเมื่อปี 2014 และตำแหน่งของมันอยู่ในทางเกือบเป็นเส้นตรงกับดาวพลูโตพอดี จึงเป็นเป้าหมายที่เหมาะสมที่สุดเป้าหมายแรก หรือ PT1 ( ย่อมาจาก Potential Target 1 )

ข้อมูลและภาพของดาวพลูโตและดวงจันทร์ทั้ง 5 ยานนิวฮอเไรซันส์ยังส่งมาไม่หมด และจะใช้เวลาช่วงที่กำลังเดินทางไป PT1 ค่อยๆส่งมาจนครบ

โปรดติดตามตอนต่อไป

อ้างอิง http://www.nasa.gov/feature/nasa-s-new-horizons-team-selects-potential-kuiper-belt-flyby-target
เรียบเรียงโดย @MrVop