หมดยุคที่ต้องพึ่งพายานโดยสารของรัสเซีย สหรัฐฯมียานของตนเองแล้ว

หลังจากยุคของกระสวยอวกาศในปี 2011 สหรัฐฯก็ไม่มียานโดยสารสำหรับบินขึ้นลงสถานีอวกาศนานาชาติหรือขึ้นลงจากวงโคจรโลกอีกเลยจ ต้องอาศัยยานโซยุสของรัสเซียซึ่งเป็นยานชนิดใช้แล้วทิ้งที่ให้บริการมาตั้งแต่ทศวรรษ 60 ในทุกครั้ง ชนิดที่เรียกว่าหากทะเลาะกับรัสเซียเมื่อไรโครงการอวกาศต่างๆของสหรัฐฯจะมีปัญหาทันที

ตลอดเวลาที่ผ่านมานาซาจึงพยายามผลักดันให้มีการออกแบบ มีการสร้างและทดสอบยานโดยสารชนิดใช้แล้วทิ้งหลายรุ่น และล่าสุดก็ประสบผลสำเร็จกับโครงการโอไรอันของตนเอง รวมทั้งยานจากเอกชนอีก 2 โครงการนั่นคือยานสตาร์ไลเนอร์ของบริษัทโบอิ้ง และยานดราก้อนจากบริษัทสเปซเอ็กซ์ฺ ทั้งหมดมีกำหนดเริ่มบินจริงปีหน้านี้

นาซาได้กำหนดรายชื่อนักบินอวกาศ 9 นาย ที่จะได้ทดลองเสี่ยงใช้ยานโดยสารป้ายแดงดังกล่าวเป็นกลุ่มแรกออกมาแล้ว โดยเน้นไปที่บริษัทเอกชนก่อน

คริสเฟอร์กูสัน (Chris Ferguson,) อดีคผู้บังคับการบินของกระสวยอวกาศเที่ยวสุดท้าย  จะได้กลับมาเป็นผู้บังคับการยานสตาร์ไลเนอร์ของโบอิ้งพร้อมด้วยลูกเรือ 2 นายคือ Eric Boe (ที่ 3 จากซ้ายอดีตนักบินกระสวยอวกาศ และ  Nicole Aunapu Mann (ที่ 4 จากซ้าย) นักบินอวกาศหญิงที่จะได้ขึ้นสู่อวกาศครั้งแรกในชีวิต ยานจะติดตั้งบนจรวดแอตลาสมีกำหนดออกจากแหลมคานาเวรัลกลางปีหน้า

ทางฝั่งสเปซเอ็กซ์ฺ ที่เตรียมบินเที่ยวบินแรกด้วยจรวดฟอลคอน-9 จากศูนย์อวกาศแคเนดี ก็ได้อดีตนักบินจากกระสวยอวกาศ  Doug Hurley  (ที่ 4 จากขวา)  มาถือหางเสื้อ โดยมีลูกเรือคือ Bob Behnken (ที่ 3 จากขวา) ผู้เคยมีประสบการณ์ในอวกาศ 2 ครั้งมาร่วมเดินทาง

เที่ยวบินแรกจะเป็นการบินขึ้นไปวนรอบโลกในวงโคจร มีการทดสอบต่อเชื่อมกับสถานีอวกาศและก็จะแยกตัวกลับสู่โลกเพื่อให้ครบวงจรการเดินทางขึ้นลง

หลังจากนั้นเที่ยวบินต่อไปก็จะต่อเชื่อมและอาจมีการเข้าไปในสถานีอวกาศเพื่อขยายช่วงเวลาเดินทาง โดยกำหนดนักบินอวกาศรอบหลังนี้ไว้ได้แก่  Suni Williams  (ซ้ายสุดในภาพ) นักบินหญิงที่เคยปฏิบัติหน้าที่อยู่ในสถานีอวกากาศนานถึง 321 วัน ร่วมกับ  Josh Cassada น้องใหม่ที่ไม่เคยสัมผัสอวกาศเลย ทั้งคู่จะเดินทางกับสตาร์ไลเนอร์ ทางด้านยานดราก้อนก็จะได้  Mike Hopkins ที่เคยปฏิบัติหน้าที่อยู่ในสถานีอวกากาศนานถึง 166 วัน จับคู่กับ  Victor Glover นักบินหน้าใหม่ ผิวสีคนเดียวในทีม

ทั้ง 9 ราย (มือใหม่ 3 เก่า 6) จะได้รับเกียรติเป็นมนุษย์กลุ่มแรกที่จะได้เดินทางสู่อวกาศจากแผ่นดินอเมริกาอีกครั้ง หากไม่มีอุบัติเหตุใดๆโครงการก็จะเดินหน้าต่อไปถึงการนำมนุษย์ไปลงดวงจันทร์และดาวอังคารต่อไป

เรียบเรียงโดย @MrVop