europa-jupiter-moon-e1423008021608

ยูโรปา ดวงจันทร์น้ำแข็งที่มีผิวราบเรียบที่สุดในระบบสุริยะ ไม่มีหลุมอุกกาบาตแม้แต่หลุมเดียว

นาซาประกาศโครงการสำคัญวานนี้ (26 พ.ค.58)  ในการเดินทางไปสำรวจดวงจันทร์ยูโรปา ตัวเต็งอันดับหนึ่งแห่งระบบสุริยะที่จะพบชีวิตนอกพิภพ 

การค้นหาสิ่งมีชีวิตนอกพิภพยังเป็นเป้าหมายสำคัญคาอยู่ในใจของนาซาตลอดมา ดาวเคราะห์ดวงสำคัญอย่างดาวอังคารก็โดนค้นจนปรุ พบแต่เศษซากของอดีตที่แน่ใจว่าเคยมีน้ำ แต่ที่น่าลุ้นกว่าคือการพบสิ่งมีชีวิตเป็นๆ และเป้าหมายอันดับหนึ่งคือยูโรปา

หลักฐานสำคัญหลายอย่างยาวนานกวา่ 8 ปีจากยานกาลิเลโอ เริ่มจากปี 1995 ยืนยันการมีมหาสมุทรขนาดมหึมา มีปริมาณน้ำมากกว่น้ำทั้งหมดบนโลกเรา ซ่อนอยู่ใต้ผิวน้ำแข็งที่ราบเรียบเงียบสงบของดวงจันทร์ยูโรปา 1 ใน 4 ดวงจันทร์กาลิเลียนที่โด่งดังของดาวพฤหัสที่ค้นพบมาตั้งแต่สมัยกาลิเลโอ

เมื่อมีน้ำ ก็มีชีวิต ประโยคนี้ดังก้องอยู่ในสมองนักวิทยาศาสตร์ จุดประกายความหวังที่จะค้นพบชีวิตที่ไปเติบโตอยู่ในถิ่นอื่นห่างไกลจากโลก แม้เป็นจุลินทรีย์ก็ยังดี ดวงจันทร์รองๆลงไปที่มีหวังคือแกนนิมีด และโดดไปไกลถึงแอนเซลาดัสของดาวเสาร์ ก็มาเป็นตัวเต็งอันดับสาม

30 ล้านเหรียญของปีงบประมาณใหม่นี้ นาซาทุ่มไปที่ยูโรปา ยานสำรวจไร้มนุษย์จะออกจากโลกหลังปี 2020 ไปโคจรรอบยูโรปา 3 ปี จำนวน 45 รอบ โดยรอบโคจรจะมีทุกระยะห่าง ตั้งแต่  2,700 กิโลเมตร ลงไปจนถึงระยะประชิด 25 กิโลเมตรจากผิวดวงจันทร์

pia18413

ภาพผิวดวงจันทร์ยูโรปาระยะประชิด ผลงานของยานอวกาศกาลิเลโอ

นาซาได้เลือกเครื่องมือ 9 ชิ้นจาก 33 ชิ้นที่ผ่านการประกวดจากนักวิทยาศาสตร์ทั่วโลกที่มีความสนใจยูโรปา เครื่องมือทั้ง 9 ชิ้นที่จะติดตั้งไปกับยานอวกาศสู่ดวงจันทร์แห่งชีวิต ได้แก่

  1. Plasma Instrument for Magnetic Sounding (PIMS) — ระบบแม่เหล็กเพื่อวัดหาความหนาของชั้นน้ำแข็ง ความลึกของมหาสมุทร และระดับของพลาสมาที่หุ้มยูโรปาอยู่
  2. Interior Characterization of Europa using Magnetometry (ICEMAG) — วัดค่าสนามแม่เหล็กของยูโรปาและทำงานประสานกับ PIMS โดยใช้ multi-frequency electromagnetic sounding ในการวัดหาความหนาของชั้นน้ำแข็ง ความลึกของมหาสมุทร
  3. Mapping Imaging Spectrometer for Europa (MISE) — ทำ mapping แร่ธาตุต่างๆเช่นเกลือ หรือไฮเดรด ของน้ำในมหาสมุทรใต้ชั้นน้ำแข็ง
  4. Europa Imaging System (EIS) — กล้องถ่ายภาพมุมแคบเพื่อถ่ายภาพผิวดวงจันทร์ที่ระดับความคมความชัด 50 เมตร
  5. Radar for Europa Assessment and Sounding: Ocean to Near-surface (REASON) — ตัวนี้เป็นเรดาร์ยิงลงไปเพื่อค้นหาโครงสร้างต่างๆของดวงจันทร์ที่มองไม่เห็นด้วยวิธีอื่น
  6. Europa Thermal Emission Imaging System (E-THEMIS) — ตัววัดอุณหภูมิความไวสูง
  7. MAss SPectrometer for Planetary EXploration/Europa (MASPEX) — ตรวจสอบองค์ประกอบของผิวดวงจันทร์ ทั้งบนและใต้ผิวน้ำแข็ง รวมทั้งองค์ประกอบบรรยากาศอันเบาบางของดวงจันทร์
  8. Ultraviolet Spectrograph/Europa (UVS) — ตัวนี้เป็นเทคโนโลยี UV สเปคโตกราฟแบบเดียวกับที่ใช้บนกล้องฮับเบิ้ล ใช้วัดหาน้ำที่มีโอกาสรั่วจากมหาสมุทรด้านล่างขึ้นมาบนผิวดวงจันทร์ ความไวของการทำงานสูง คาดว่าไม่น่ามีอะไรหลุดรอดการสังเกตุไปได้
  9. SUrface Dust Mass Analyzer (SUDA) — ตัวนี้จะพยายามเก็บตัวอย่างละอองน้ำ หรือแม้แต่อนุภาคเล็กๆ จากบรรยากาศดวงจันทร์ในรอบที่ยานโคจรลงใกล้ผิว

ด้วยอุปกรร์ทั้ง 9 และงบประมาณที่มี นาซาหมายหมั้นปั้นมือเป็นอย่างยิ่งที่จะได้รับข่าวดีในการสำรวจอวกาศครั้งสำคัญนี้ ท่ามการความหวังของนักดาราศาสตร์และผู้สนใจที่มีต่อดวงจันทร์ยูโรปามาอย่างยาวนาน

อ้างอิง http://earthsky.org/space/9-instruments-chosen-for-europa-mission
เรียบเรียงโดย @MrVop