ไม่แน่ใจว่าจะเรียกอะไรดี เครื่องบินหรือจรวดที่มีคนบังคับลำนี้ North American X-15 คือเจ้าของสถิติที่เร็วที่สุดตลอดกาล ผ่านไป 50 ปี จนทุกวันนี้ก็ยังไม่มีใครเอาชนะได้

เครื่องบินรุ่นนี้สร้างขึ้นมาเพียง 3 ลำ ลำที่ทำสถิติคือ X-15 A2 หมายเลข 66671 ลำล่างสุดในภาพ

เครื่องยนต์ของ X15 ออกแบบ ให้ใช้แหล่งพลังงานแบบเดียวกับจรวด คือใช้อ๊อกซิเจนเหลวและแอมโมเนีย โดยมีอัตราสิ้นเปลืองสูงไม่น่าเชื่อนั่นคือใช้เชื้อเพลิงหมด 6.8 ตันในเวลาเพียง 80 วินาที

NjpUs24nCQKx5e1Ezb1R6dRUR5o3l1X6uTD4C7AcJZM

เครื่องรุ่นนี้ นีล อาร์มสตรอง มนุษย์คนแรกที่เหยียบดวงจันทร์ เคยขับฝึกซ้อมเพื่อให้ชินกับแรง g ก่อนจะขึ้นบังคับยานอะพอลโล 11 ไปดวงจันทร์ด้วย

ความเร็วสูงสุดที่บันทึกไว้คือ 6.72 เท่าของความเร็วเสียง ที่ 7,274 กิโลเมตรต่อชั่วโมง ขับโดย นาวาอากาศตรีวิลเลียม ไนท์ (William J. “Pete” Knight) ชื่อเล่น “พีท” ในวันที่ 3 ตุลาคม 1967

ความเร็วที่ทำสถิติไว้นี้ ทุกวันนี้มีเครื่องบินไร้คนบังคับสามารถบินเร็วกว่าได้มากมาย แต่สำหรับเครื่องบินที่ต้องมีนักบิน สถิติเป็นของ X-15 ตลอดกาล

เหตุผลจึงไม่ได้มาจากเทคโนโลยีเพียงอย่างเดียว ไม่งั้นของเก่าอายุ 50 ปีจะมาสู้ของใหม่่ทุกวันนี้คงจะไม่ไหว

หลักๆคือเครื่องบินรุ่นนี้มีความปลอดภัยต่ำ นักบินหลายรายบาดเจ็บและมีบางรายเสียชีวิต

โดยในช่วงปี 1946 ถึง 1971 ทอ.สหรัฐฯสั่งสร้างเครื่องบินที่มีรหัสชื่อต้นว่า X มากกว่า 30 รุ่น เพื่อทดสอบข้อจำกัดเรื่องความสูงและความเร็วในโลกการบิน การทดสอบทำเหนือท้องฟ้าในทะเลทรายเนวาดาอันห่างไกลผู้คน ทั้งนี้เพราะมันเป็นความลับทางการทหาร แต่ผลที่ได้คือแม้แต่ตัวของวิลเลียม ไนท์ที่คุ้นเคยกับ X-15 เป็นอย่างดีก็เคยบินตกมาแล้วในวันที่ 29 มิถุนายน 1967 ขณะที่กำลังบินเพื่อทดสอบเพดานบินที่ความสูง 107,000 ฟุต ที่ความเร็วเหนือเสียง 4.17 เท่า โชคดีที่วิลเลียม ไนท์สามารถนำเครื่องลงฉุกเฉินในทะเลสาบโคลนกลางทะเลทรายเนวาดา โดยได้รับบาดเจ็บเล็กน้อย

จุดที่เครื่องตกคือจุดเดียวกับที่ น.ต.แจ็ค แมกเคย์ (Jack McKay) ขับ X-15 ลำก่อนหน้านี้ลงจอดฉุกเฉินในปี 1962 เช่นเดียวกัน และก็โชคดีที่ไม่บาดเจ็บมาก ยังกลับมาบินทดสอบได้อีกหลายครั้ง (ภาพล่าง)

1507309497112-E62-9170-orig

 

แต่นักบินคนอื่นในโครงการ X-15 ไม่โชคดีอย่างน.ต.แมกเคย์ กับ น.ต.ไนท์ ยกตัวอย่างเช่น น.ต. ไมเคิล อดัม ( Michael Adams) ก็เป็นนักบินที่เสียชีวิตจากการทดสอบบิน X-15 เพื่อทดสอบความสูงแล้วระบบอิเล็กทรอนิคส์ของเครื่องเกิดขัดข้อง จนต้องนำเครื่องลงฉุกเฉินแต่ไม่สำเร็จ

นอกจากที่เสียชีวิตก็ยังมีที่บาดเจ็บอีกหลายราย จนโครงการทดสอบนี้ต้องถูกยกเลิกไปในปี 1971 โดยอีกเหตุผลคือสหรัฐฯเวลานั้นมีชื่อเสียงมาจากการเหยียบดวงจันทร์และโครงการนิวเคลียร์ต่างๆ ความกะตือรือร้นที่จะหาข้อจำกัดทางการบินแบบมีมนุษย์บังคับจึงจบลงแค่นี้

โดยไม่มีการรื้อฟื้นอีกเลย

ที่มา https://motherboard.vice.com/en_us/article/qvj5vp/piloted-aircraft-flight-speed-record-1967-nasa-air-force-william-knight-x-15

เรียบเรียงโดย @MrVop